Plesiossauro: Conheça Sua Ordem e Principais Características

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O plesiossauro é um gênero extinto de um grande réptil marinho, que viveu no início do período cretáceo. É conhecido por esqueletos quase completos do Lias da Inglaterra.

É distinguível por sua cabeça pequena, pescoço longo e esguio, corpo largo semelhante a uma tartaruga. Além disso, possuía uma cauda curta e dois pares de pás grandes e alongadas.

Ela empresta seu nome à ordem plesiosauria, da qual é um membro inicial, mas bastante típico. Contém apenas uma espécie, o tipo plesiosaurus delichodeirus. Outras espécies outrora atribuídas a este gênero foram atribuídas a novos gêneros.

O plesiossauro tinha um tamanho moderado e crescia até um comprimento de cerca de 3,5 metros. Esses répteis marinhos fósseis pertencem à superordem Sauropterygia.

Este artigo aborda não apenas os plesiossauros como também as ordens nas quais foram divididos continue lendo e saiba mais sobre:

Descoberta

Evolução dos Plesiossauros

Descrição dos Plesiossauros

Nos Mares do Jurássico

Descoberta

Os plesiossauros estão entre os primeiros répteis fósseis descobertos. No início do século XIX, os plesiossauros ainda eram pouco conhecidos e sua construção especial não era compreendida.

Nenhuma distinção sistemática foi feita com ictiossauros, então os fósseis de um grupo foram às vezes combinados com os do outro para obter um espécime completo. Os cientistas perceberam o quão distinta a sua construção era e eles foram nomeados como uma ordem separada em 1835.

Foi chamado de “quase lagarto” por William Conybeare para dizer que se parecia mais com um réptil do que o ictiossauro; descoberto na mesma camada de rochas uns anos antes.

O primeiro gênero de plesiossauro que recebeu o mesmo nome foi nomeado em 1821. Desde então mais de cem espécies válidas foram descritas. No início do século XXI, o número de descobertas aumentou, levando a uma melhor compreensão de sua anatomia, relacionamentos e modo de vida.

Os Primeiros Pesquisadores

Em 1823, a colecionadora de fósseis comerciais Mary Anning e sua família descobriram um esqueleto quase completo em Lyme, em Dorset Inglaterra no que é hoje chamado de crosta do jurássico. Foi adquirido pelo duque de Buckingham, que o colocou à disposição do geólogo William Buckland.

Ele por sua vez, foi descrito por Conybeare em 24 de fevereiro, numa palestra à Sociedade Geológica de Londres. Durante o mesmo encontro que, pela primeira vez, um dinossauro foi nomeado, Megalossauro. As duas descobertas revelaram a singular e bizarra construção dos animais; em 1832, comparada pelo professor Buckland, a “uma serpente marinha correndo através de uma tartaruga”.

Durante a primeira metade do século XIX, o número de plesiossauros encontra um aumento constante, especialmente através das descobertas nos penhascos de Lyne Regis. Só Sir Richard Owen nomeou quase cem novas espécies, a maioria de suas descrições foi, no entanto, baseada em ossos isolados, sem diagnóstico suficiente para ser capaz de distingui-los das outras espécies anteriormente descritas. Muitas das novas espécies descritas neste momento foram posteriormente invalidadas.

Descobertas Americanas

Na segunda metade do século XIX, descobertas importantes foram feitas fora da Inglaterra. Embora isso incluísse descobertas alemãs, envolvia principalmente plesiossauros encontrados nos sedimentos da Via Marítima do Interior do Cretáceo Americano, o Niobrara Chalk. Um fóssil em particular marcou o início da guerra dos ossos entre os paleontólogos rivais Edward Drinker Cope e Othniel Charles Marsh.

Em 1867, o médico Theophilus Turner, perto de Fort Wallace, no Kansas, descobriu um esqueleto de plesiossauro, que doou a Cope. Cope tentou reconstruir o animal partindo do pressuposto de que a extremidade mais longa da coluna vertebral era a cauda; a mais curta o pescoço.

Ele logo percebeu que o esqueleto que tomava forma sob suas mãos, tinha algumas qualidades muito especiais. As vértebras do pescoço tinham divisas e com as vértebras da cauda, as superfícies das juntas eram orientadas de trás para frente.

Entusiasmado, Cope concluiu ter descoberto um grupo inteiramente novo de répteis: os Streptosauria ou “Saurians Virados”. Eles seriam distinguidos por vértebras invertidas e falta de membros posteriores, com a cauda fornecendo a propulsão principal.

O Encontro de Cope, Marsh e Leidy

Depois de ter publicado uma descrição deste animal, seguido por uma ilustração em um livro sobre répteis e anfíbios; Cope convidou Marsh e Joseph Leidy para admirar seu novo Elasmosaurus platyurus. Tendo escutado a interpretação de Cope por um tempo, Marsh sugeriu que uma explicação mais simples da estranha compilação seria que Cope havia invertido a coluna vertebral, em relação ao corpo como um todo.

Quando Cope reagiu indignado a essa sugestão, Leidy pegou o crânio em silêncio e colocou-o contra a suposta última vértebra da cauda, à qual se encaixava perfeitamente. Era na verdade a primeira vértebra do pescoço, com ainda um pedaço do crânio traseiro preso a ela.

Cope tentou destruir a edição inteira do livro e quando isso falhou, imediatamente publicou uma edição melhorada com uma ilustração correta, mas uma data idêntica de publicação. Ele desculpou seu erro alegando que havia sido enganado pelo próprio Leidy; que, descrevendo um espécime de Cimoliasaurus, também reverteu à coluna vertebral.

Tanto Cope como Marsh, em sua rivalidade, deram nome a muitos gêneros e espécies de plesiossaurus. A maioria dos quais hoje é considerada invalida.

Descobertas Recentes

Durante o século XIX e a maior parte do século XX, novos plesiossauros foram descritos a uma taxa de três ou quatro gêneros a cada década. O ritmo subitamente acelerou nos anos 90, com dezessete de plesiossauros sendo descobertos nesse período.

No início do século XXI, o ritmo passou para cerca de três ou quatro plesiossauros sendo nomeados a cada ano.

Evolução dos Plesiossauros

A plesiosauria tem suas origens dentro da Sauropterygia, um grupo de répteis talvez arquossauromorfos que retornaram ao mar. Um subgrupo sauropterygiano avançado, o Eusauropterygia carnívoro com cabeças e pescoços longos, dividiu-se em dois ramos durante o Triássico Superior.

Um deles o Nothosauroidea, mantinha articulações funcionais de cotovelo e joelho; mas o outro, o Pistosauria, tornou-se mais completamente adaptado a um estilo de vida no mar.

Sua coluna vertebral tornou-se mais rígida e a propulsão principal durante a natação não vinha mais da cauda, mas dos membros, que se transformavam em nadadeiras. O pistosauria tornou-se de sangue quente e vivíparo, dando luz a vida jovem.

Os primeiros membros basais do grupo, tradicionalmente chamados de pistossaurídeos, ainda eram em grande parte animais costeiros.

Desde o mais antigo período jurássico é conhecida uma rica diversificação de plesiossauros; implicando que o grupo já deve ter se diversificado no final do triássico. Dessa diversificação, no entanto, apenas algumas formas basais foram descobertas.

A evolução subsequente dos plesiossauros é muito controversa. As várias análises cladísticas não resultam em um consenso sobre as relações entre os subgrupos plesiosaurianos principais.

Tradicionalmente os plesiossauros foram divididos em Plesiossauroidea de pescoço comprido e pliosauroidea de pescoço curto. No entanto, pesquisas modernas sugerem que alguns grupos de pescoço longo podem ter membros de pescoço curto.

Descrição dos Plesiossauros

O plesiossauro tinha um corpo largo, achatado e uma cauda curta. O focinho era curto, mas a boca era capaz de abrir muito e as mandíbulas tinham dentes cônicos, muito parecidos com os dos atuais gaviais.

Seus membros evoluíram para quatro nadadeiras longas, movidas por fortes músculos ligados a largas placas ósseas formadas pela cintura escapular e pela pélvis. As nadadeiras faziam um movimento voador pela água. O plesiossauro respirava ar e há índicos de que eram de sangue quente.

O pescoço era longo e delgado, mas parece ter sido rígido, devido às suas vértebras de fundo liso, o que impossibilita ter tido o “pescoço de cisne”, como em muitas representações antigas. As vértebras restantes também são de fundo liso, firmemente unidas e não apresentam osso sacro.

O plesiossauro alimentava se essencialmente de belemnites e peixes.

Período e Extinção

O grupo apareceu no final do período triássico, cerca de 203 milhões de anos atrás. Eles se tornaram comuns no período jurássico inferior. Prosperaram durante todo o mesozoico até seu desaparecimento devido ao evento de extinção do cretáceo paleogeno. Eles tinham uma distribuição oceânica mundial.

Apesar de serem répteis gigantes e carnívoros do Mesozoico, os plesiossauros não estavam relacionados com os dinossauros, que formavam um grupo à parte.

Dois tipos ecológicos de plesiosauria podem ser distinguidos; o primeiro é composto por animais de pescoço longo e cabeça pequena, enquanto, o segundo continha animais de pescoço curto e cabeça alongada. Os primeiros se extinguiram no evento de extinção cretáceo paleogeno e o segundo grupo se tornou extinto junto com os ictiossauros durante o cretáceo médio, portanto, antes do evento K-T, no final do período Cretáceo, aproximadamente 66 milhões de anos atrás.

Ambas possuíam um tronco rígido e pesado, membros que funcionavam como remos e as narinas localizadas no alto da cabeça, logo a frente dos olhos. A hiperfalangia aumentava o tamanho dos remos e alguns espécimes apresentavam até 17 falanges por dígito.

Junto com os mosassauros, os plesiossauros estavam no topo da cadeia alimentar dos oceanos. Tornaram se extintos, quando houve uma abrupta diminuição da quantidade de fitoplancton vivo; enquanto que os animais que vivem no fundo oceânico se alimentam de detritos ou podiam mudar para uma alimentação a base de detritos, sendo estes os que sobreviveram à extinção.

Além dos répteis marinhos, moluscos, belemnites e amonites haviam se extinguido. É provável que estes animais fossem presas de muitas espécies de plesiossauros.

Nos Mares do Jurássico

Um cardume de amonites nada pelas águas do oceano Pacífico. Parentes das lulas e das sépias esses animais viviam dentro de conchas espiraladas e seu tamanho não passava de alguns centímetros.

Mais à frente as amonites passam por um cardume de belemnites. Estes animais carnívoros possuíam um corpo suave ao redor de uma concha interna e eram muito semelhantes às lulas atuais.

Seguindo em frente as amonites logo se afastam das belemnites. As amonites se movem por propulsão a jato, ou seja, expulsam água do corpo em uma direção para seguir na direção oposta.

Elas seguem em busca de comida, pequenos peixes e crustáceos que agarram com os tentáculos que rodeiam suas mandíbulas em forma de bico.

No entanto, um cardume de peixes maiores que as amonites possam pegar, pois são maiores que elas passam a uma boa distância daqueles animais. O grande cardume de peixes segue o próprio rumo e logo se afasta das amonites.

A Caçada dos Plesiossauros

De repente o cardume se agita e passa a nadar mais próximo tentando se proteger. As águas se agitam ante a passagem de um plesiossauro que invade o cardume e estica o pescoço pegando um peixe. Debatendo-se desesperadamente o peixe tenta se libertar, mas não consegue.

Ainda dispersos com a passagem do primeiro plesiossauro os peixes logo são surpreendidos por outro plesiossauro que assim como o primeiro leva um peixe consigo ao passar.

Quando o terceiro plesiossauro pega seu peixe, o primeiro já esta voltando para um novo ataque. O cardume se esforça para se manter unido, mas as constantes investidas dos plesiossauros os afastam a todo o momento de forma que, por vezes, muitos se reúnem em grupos menores.

Ao todo um grupo de cinco plesiossauros mantém os peixes agitados e se esforçando para fugir de suas presas. Vez por outra um peixe consegue escapar frustrando o plesiossauro que se vê obrigado a buscar outra vítima ou voltar para um novo ataque.

Porém, os plesiossauros precisam subir para respirar o que os obriga a suspender o ataque e voltar à superfície em busca de ar. Eles nadam de volta até que seus corpos atinjam uma profundidade ideal para que seus pescoços consigam ficar fora da água e assim renovar o ar em seus pulmões.

Plesiossauro a Beira Mar

No dia seguinte os plesiossauros estão de voltaram à costa. Eles não deixam a água, mas se arrastam pelas águas rasas da margem.

Vinham a esta parte em especial da costa por causa dos pterossauros. O problema é que eles estão no alto do penhasco e é difícil alcançá-los. Um deles esticou o longo pescoço e subiu pela margem o quanto pode.

Os pterossauros se afastaram numa revoada, mas o plesiossauro conseguiu pegar um deles pela perna. No entanto, o plesiossauro precisava abrir a boca para alcançá-lo, ocasião que o pterossauro aproveitou para fugir.

Outro plesiossauro com um pouco mais de sorte conseguiu pegar um pterossauro e afastando se do penhasco, mergulhou na água.

Conclusão

Os plesiossauros foram divididos em duas ordens; a plesiosauria e a plesiosauroidea, das quais fazem parte várias famílias. Uma destas famílias é a elasmosauridae da qual faz parte o Elasmosaurus.

O Elasmosaurus é o maior plesiossauro conhecido, media 15 metros da cabeça à cauda, ou seja, o equivalente a uma locomotiva. Metade dessa extensão correspondia ao pescoço, que possuía cerca de 70 ossos pequenos.

Com um movimento brusco desse pescoço que parecia uma cobra, o Elasmosaurus podia capturar os peixes ao seu redor; talvez até o esticasse fora da água para atacar um pterossauro distraído que viesse deslizando sobre as ondas.

Referências

  1. Wikipédia, Plesiosauria, disponível em: <https://en.wikipedia.org/wiki/Plesiosauria>.
  2. Wikipédia, Plesiosauria, disponível em: <https://pt.wikipedia.org/wiki/Plesiosauria>.
  3. Wikipédia, Plesiosaurus, disponível em: <https://en.wikipedia.org/wiki/Plesiosaurus>.
  4. Rafael Paccanaro, Angel Fire, Dino Net, disponível em: <http://www.angelfire.com/ar/paccanaro/pleossua.html>.
  5. Felipe Bampi, Mundo Pré-Histórico, disponível em: <https://mundopre-historico.blogspot.com/2011/03/ammonoidea.html>.
  6. My Brain Society, Belemnites e Ictiossauros, disponível em: <https://mybrainsociety.blogspot.com/2013/09/belemnites-e-ictiossauros.html>.

Imagem Wikimedia Commons.

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