Saurópodes: Conheça as Maiores Criaturas que já Viveram na Terra

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Os saurópodes formam um dos dois grandes grupos de dinossauros saurísquios com bacia de réptil. Eram quadrúpedes, com patas altas e retas como colunas terminadas em pés dotados de dedos curtos e muito parecidos com as dos elefantes.

A sua dieta alimentar era vegetariana. Muitos deles não dispunham de mandíbulas e dentes apropriados para mastigar, de modo que engoliam grandes quantidades de matéria vegetal que, em seguida, eram trituradas no estomago por pedras ingeridas para facilitar a fermentação e a digestão do alimento.

Quando os primeiros saurópodes surgiram no final do triássico, já estavam entre os maiores dinossauros. As razões que os teria levado a atingir grandes tamanhos poderiam ser: facilitar a digestão de plantas pouco nutritivas; proteção contra os grandes dinossauros predadores; alimentar se de plantas mais altas; ou aumentar a eficiência energética.

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História da Descoberta

O Que São?

Paleobiologia

História da Descoberta

O primeiro fóssil desconexo continua sendo reconhecido como saurópodes, todos vindos da Inglaterra e originalmente interpretados de várias maneiras diferentes. Sua relação com outros dinossauros não foi reconhecida até bem depois de sua descoberta inicial.

Já o primeiro fóssil saurópode a ser descrito cientificamente foi um único dente identificado por Edward Lhuyd em 1699, mas não foi reconhecido como réptil pré-histórico gigante na época. Os próprios dinossauros não seriam reconhecidos como um grupo até mais de um século depois.

Richard Owen publicou a primeira descrição cientifica dos saurópodes em 1841, em seu trabalho intitulado Cetiossauro e Cardiodon. Um ano depois, quando Owen cunhou o nome Dinosauria, ele não incluiu Cetiossuro e Cardiodon naquele grupo.

Em 1950, Gideon Mantell reconheceu a natureza dinossaurosa de vários ossos atribuídos ao Cetiossauro por Owen. Mantell notou que os ossos da perna continham uma cavidade medular, uma característica dos animais terrestres. Ele atribuiu esses espécimes ao novo gênero Pelorosaurus e os agrupou junto com os dinossauros. No entanto, Mantell ainda não reconheceu a relação com o cetiossauro.

Quando espécimes mais completos de cetiossauro foram descritos por Philips em 1871; ele finalmente reconheceu o animal como um dinossauro relacionado ao Pelorossauro. No entanto, somente com a descrição de novos, quase completos esqueletos de saurópodes dos Estados Unidos naquele mesmo ano que um quadro completo de saurópodes emergiu.

Nomeação dos Saurópodes

Uma reconstrução aproximada de um esqueleto de saurópode completo foi produzida pelo artista John A. Ryder, contratado pelo paleontólogo E. D. Cope, com base nos restos de camarasaurus. Embora muitas características ainda estivessem imprecisas ou incompletas de acordo com achados posteriores e estudos biomecânicos.

Em 1878, o saurópode mais completo foi encontrado e descrito por Othniel Charles Marsh, que o denominou diplodocus. Com esse achado, Marsh criou um novo grupo para conter o diplodocus, o Cetiossauro e sua crescente lista de parentes; diferenciando-os dos grandes grupos de dinossauros. Marsh nomeou este grupo de Sauropoda ou “pés de lagarto”.

O Que São?

Os saurópodes são um clado de dinossauros saurischianos. Os saurópodes eram herbívoros, muitas vezes com dentes espatulados e geralmente quadrúpedes.

Eles tinham pescoços muito longos, caudas longas, cabeças pequenas (em relação ao resto do corpo) e quatro pernas grossas semelhantes a pilares. Suas patas traseiras eram grossas, retas e poderosas, terminando em pés semelhantes a um taco de cinco dedos, embora apenas os três internos (ou em alguns casos quatro) tivessem garras.

Eles são notáveis pelos enormes tamanhos alcançados por algumas espécies. O grupo inclui os maiores animais que já viveram na Terra.

Os primeiros saurópodes apareceram no final do período Triássico. Eles se pareciam um pouco com o grupo ao qual estão relacionados do qual podem ser ancestrais, os Prosauropoda. No jurássico superior (150 milhões de anos atrás), os saurópodes se tornaram difundidos (especialmente os diplodocídeos e braquiossaurídeos).

No final do Cretáceo, esses grupos foram substituídos principalmente pelos titanossauros, que tinham uma distribuição quase global. No entanto, como com todos os outros dinossauros não aviários vivos na época, os titanossauros morreram no evento de extinção Cretáceo Paleogeno. Restos fossilizados de saurópodes foram encontrados em todos os continentes, incluindo a Antártida.

Os saurópodes são um dos grupos de dinossauros mais conhecidos. Tornaram-se uma referência na cultura popular devido aos seus grandes tamanhos.

Descobertas fósseis de saurópodes completos são raras. Muitas espécies, em especial as maiores, são conhecidas apenas de ossos isolados e desarticulados. Muitos espécimes quase completos não possuem cabeças, pontas de cauda e membros.

Tamanho

A característica mais definida dos saurópodes era seu tamanho. Mesmo os saurópodes anões foram contados entre os maiores animais em seu ecossistema. Sua estrutura corporal não variava tanto quanto outros dinossauros, talvez devido a restrições de tamanho, mas exibiam ampla variedade.

Em 2017, uma pegada de saurópode com cerca de 1,7 metro de comprimento foi encontrada em Walmadany, na região de Kimberley, na Austrála Ocidental. O relatório dizia que era o maior conhecido até agora.

Membros dos Pés

Como quadrúpedes maciços, os saurópodes desenvolveram membros especializados. As patas traseiras eram largas e mantinham três garras na maioria das espécies. Particularmente incomum em comparação com outros animais foram os pés frontais altamente modificados.

Os pés da frente dos saurópodes eram muito diferentes daqueles dos grandes quadrúpedes modernos, como os elefantes. Em vez de se estenderem para os lados para criar um pé largo como nos elefantes, os manus ossos dos saurópodes estavam dispostos em colunas totalmente verticais. Além disso, os ossos dos dedos eram extremamente reduzidos.

Matthew Bonnam mostrou que os ossos longos dos dinossauros saurópodes cresciam isometricamente; ou seja, pouca ou nenhuma mudança de forma quando os saurópodes juvenis se tornavam adultos gigantescos.

Bonnan sugeriu que esse estranho padrão de escala pode estar relacionado a um princípio stilt-walker. Ou seja, as pernas longas dos saurópodes adultos permitiam cobrir facilmente grandes distâncias sem alterar sua mecânica geral.

Sacos Aéreos

Assim como outros dinossauros saurísquios, os saurópodes tinham um sistema de bolsas de ar, evidenciado por entalhes e cavidades ocas na maioria de suas vértebras que haviam sido invadidas por eles. Os ossos ocos e pneumáticos são uma característica de todos os saurópodes.

Esses espaços aéreos reduziam o peso total dos pescoços maciços que os saurópodes tinham e o sistema de bolsas de ar em geral. Permitindo assim um fluxo de ar de direção única através dos pulmões rígidos, possibilitando que os saurópodes recebessem oxigênio suficiente.

Armadura

Alguns saurópodes tinham armaduras. Havia gêneros com pequenos porretes em suas caudas e outros tinham pequenos osteodermas ósseos cobrindo partes de seus corpos.

Dentes

Um estudo realizado por Michael D’Emic e seus colegas da Stony Brook University descobriu que os saurópodes evoluíram com altas taxas de reposição dentária para acompanhar seus grandes apetites. Os cientistas descobriram qualidades do dente afetado e quanto tempo levou para um novo crescer.

Também foi notado que as diferenças entre os saurópodes indicavam uma diferença na dieta. O diplodocus se alimentava das plantas do solo e o camarasauro folheou as folhas dos ramos superiores e médios. Segundo os cientistas, a especialização de suas dietas ajudou os diferentes dinossauros herbívoros a coexistirem.

Pescoço

Pescoços de saurópodes foram encontrados com mais de 15 metros de comprimento. Um total de seis vezes maior que o pescoço da maior girafa. Permitir isso necessitou uma série de características fisiológicas essenciais.

O tamanho geral do corpo dos dinossauros e a postura quadrúpede forneceram uma base estável para apoiar o pescoço. A cabeça evoluiu para ser muito pequena e leve, perdendo a capacidade de processar alimentos por via oral.

Ao reduzir suas cabeças a simples ferramenta de colheita que levavam as plantas para o corpo, os saurópodes precisavam de menos energia para levantar a cabeça e assim, desenvolverem pescoços com músculos e tecido conjuntivo menos densos. Isso reduziu drasticamente a massa total do pescoço, permitindo maior alongamento.

Os saurópodes também tiveram um grande número de adaptações em sua estrutura esquelética. Alguns saurópodes tinham até 19 vértebras cervicais, enquanto quase todos os mamíferos estão limitados a apenas sete. Além disso, cada vértebra era extremamente longa e tinha um número de espaços vazios neles que teriam sido preenchidos apenas com ar.

Um sistema de bolsas de ar conectado aos espaços não apenas aliviou os longos pescoços, mas efetivamente aumentou o fluxo de ar através da traqueia, ajudando as criaturas a respirar ar suficiente.

Ao desenvolver vértebras consistindo em 60% de ar, os saurópodes foram capazes de minimizar a quantidade de osso denso e pesado sem sacrificar a capacidade de respirar o necessário para abastecer todo o corpo com oxigênio.

Outra função proposta dos longos pescoços dos saurópodes era um radiador para lidar com a extrema quantidade de calor produzida pela sua grande massa corporal. Considerando que o metabolismo estaria fazendo uma imensa quantidade de trabalho, certamente teria gerado uma grande quantidade de calor também e a eliminação desse excesso de calor teria sido essencial para a sobrevivência.

Paleobiologia

Ecologia

Quando os saurópodes foram descobertos, seu imenso tamanho levou muitos cientistas a compará-los com as baleias modernas. A maioria dos estudos do século XIX e início do século XX concluiu que os saurópodes eram grandes demais para sustentar seu peso na terra e, portanto, deveriam ter sido principalmente aquáticos.

A maioria das restaurações de vida de saurópodes na arte durante os três primeiros trimestres do século XX retratou-as total ou parcialmente imersas na água.

Essa noção inicial foi posta em dúvida a partir dos anos 1950; quando um estudo de kermack (1951) demonstrou que, se o animal estivesse submerso em vários metros de água, a pressão seria suficiente para colapsar fatalmente os pulmões e as vias aéreas.

No entanto, este e outros estudos iniciais da ecologia saurópode foram falhos, pois ignoraram um corpo substancial de evidências de que os corpos dos saurópodes estavam fortemente permeados por sacos aéreos.

A partir dos anos 1970, os efeitos dos sacos aéreos saurópodes em seu suposto estilo de vida aquático começaram a ser explorados. Paleontólogos como Coombs e Bakker usaram isso, bem como evidências sedimentológicas e biomecânicas, para mostrar que os saurópodes eram animais terrestres.

Em 2004, D. M. Henderson observou que devido ao seu extenso sistema de sacos aéreos, os saurópodes teriam sido flutuantes e não eram capazes de submergir seus torsos completamente abaixo da água; ou seja, eles flutuariam e não correriam o risco de colapso pulmonar devido à pressão da água ao nadar.

Evidências de que saurópodes nadavam vem de rastros fósseis que ocasionalmente foram encontrados para preservar apenas as impressões dos ante-pés. Handersom mostrou que esses rastros podem ser explicados por saurópodes com longos membros dianteiros flutuando em águas rasas; profundas o suficiente para manter as patas traseiras mais curtas livres do fundo e usando os membros dianteiros para avançar.

Pastoreio e Cuidado Parental

Muitas linhas de evidencias fósseis, tanto de leitos ósseos quanto de pistas, indicam que os saurópodes aram animais gregários que formavam rebanhos. No entanto, a composição dos rebanhos variou entre as espécies.

Alguns leitos ósseos, por exemplo, um sítio do Jurássico Médio da Argentina, parece mostrar rebanhos compostos de indivíduos de várias faixas etárias, misturando juvenis e adultos. No entanto, vários outros sítios e rotas fósseis indicam que muitas espécies de saurópodes viajavam em rebanhos segregados por idade, com os jovens formando rebanhos separados dos adultos.

Estudos de desgaste dentário microscópico mostram que saurópodes juvenis tinham dietas que diferiam de suas contrapartes adultas, então agrupar não teria sido tão produtivo quanto pastorear separadamente, onde os membros individuais do rebanho poderiam se alimentar de forma coordenada.

Posição de Criação

Desde que os saurópodes começaram a ser estudados, cientistas como Osborn especulam que eles poderiam se elevar sobre suas patas traseiras, usando a cauda como a terceira perna de um tripé.

Em um artigo de 2005, Rothschild e Molnar concluíram que se os saurópodes adotassem uma postura bípede às vezes, haveria evidência de fraturas por estresse nas mãos anteriores. No entanto, nenhum foi encontrado depois que eles examinaram um grande número de esqueletos saurópodes.

Heinrich Mallison foi o primeiro a estudar o potencial físico de vários saurópodes para criar uma postura tripodal. Descobriu que alguns personagens antes ligados a adaptações de criação não eram de fato relacionados ou teriam dificultado a criação.

Da mesma forma é improvável que os braquiossaurídeos possam se elevar sobre as patas traseiras, já que seu centro de gravidade era muito mais avançado do que os outros saurópodes, o que faria com que tal postura fosse instável.

Os diplóides, por outro lado, parecem ter sido bem adaptados para se erguerem em posição tripodal. Eles tinham um centro de massa diretamente sobre os quadris, dando lhes maior equilíbrio nas duas pernas.

Postura de cabeça e Pescoço

Há controvérsias sobre como os saurópodes seguravam suas cabeças e pescoços e as posturas que podiam alcançar na vida.

Várias pesquisas examinando o problema a partir de aspectos, como a articulação neutra da vértebra cervical e a estimativa da amplitude de movimento; as exigências metabólicas e energéticas de ter pescoços longos e a comparação com animais vivos chegaram a conclusões diferentes.

A alegação de que os longos pescoços de saurópodes foram usados para folhear árvores altas tem sido questionada com base nos cálculos da energia necessária para criar a pressão arterial para a cabeça se esta fosse mantida em pé. Esses cálculos sugerem que isso teria absorvido aproximadamente metade de sua ingestão de energia.

Biomecânica e Velocidade

Em um estudo publicado em 30 de outubro de 2013 o argentinossauro foi reconstituído digitalmente para testar sua locomoção pela primeira vez. Para estimar a marcha e velocidade do argentinossauro, o estudo realizou uma análise musculoesquelética.

Antes que eles pudessem conduzir a análise, a equipe teve que criar um esqueleto digital do animal em questão, mostrar onde haveria camadas musculares, localizar os músculos e articulações e finalmente, encontrar as propriedades musculares antes de encontrar a marcha e a velocidade.

Os resultados do estudo biomecânico revelaram que o argentinossauro era mecanicamente competente a uma velocidade máxima de 2 m/s; dado o grande peso do animal e a tensão que suas articulações eram capazes de suportar.

Os resultados revelaram ainda que vertebrados terrestres muito maiores podem ser possíveis, mas exigiriam remodelação corporal significativa e possível mudança de comportamento suficiente para evitar o colapso articular.

Conclusão

Ao contrario do que se poderia esperar, os filhotes de saurópodes nasciam de ovos bem pequenos em relação aos animais adultos e, de acordo com estudos de histologia dos ossos, cresciam rápido, atingindo a maturidade sexual em torno de dez anos e continuava a crescer durante toda a vida.

Os ovos de tamanho um pouco maior do que os de um avestruz eram botados em grandes colônias, em buracos rasos no chão. Cada ninho continha de 30 a 40 ovos e era coberto por folhas e matéria vegetal. Material que, ao se decompor, fornecia o calor necessário para incubá-los.

Referências:

  1. Wikipédia, Saurópoda, disponível em: <https://en.wikipedia.org/wiki/Sauropoda>.
  2. Wikipédia, Saurópodes, disponível neste link.
  3. História da Vida e da Terra, O que eram… os saurópodes? Disponível neste link.
  4. Felipe Bampi, Mundo Pré-Histórico, Saurópodes (Sauropoda), disponível neste link.

Imagem Wikimedia Commons.

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